Main Prepositions

January 28, 2015 § 1 Comment

This is my attempt to put together all the uses of the main prepositions (à, de, dans, en, sur, etc.). I’ve broken it down into thematic sections and by the preposition.

*à, de, and en are repeated before each word that they introduce.

C’est le fils d’une mère allemande et d’un père français.
Nous avons passé le temps à parler et à travailler.
Il a voyagé en France, en Angleterre, et en Allemagne et il a écrit à ma mère, à mon oncle, et à mes grands-parents où il parlait de ses aventures, de ses experiences, et de ses impressions. (taken from Une Fois)

by theme, either space or time

*prepositions of space (geography, measurement, distance)

* to discuss at, in, around, and from a country, city, or continent – it’s not the exact meaning of the preposition, but rather the location that determines the preposition used.

at, in, to from
masculine country au du
feminine country en de *
continent en de
city à de
plural country aux des

Je voyage en France.
Elle vient des Etats-Unis
Sophie va au Japon.

– for states, use dans, except for au Texas, and en for CA, VA, WV, PA, LA, and GA.
dans is used when the country is modified. “dans toute la France”

*dans versus au for location

– Marseille se trouve dans le sud de la France.
versus
– Maroc se trouve au sud de la France.

*à to indicate distance
– Le bureau de poste est à 2 km d’ici.
– Le supermarché est à 2 rues d’ici.

*dimensions – de
Ce sentier est 3 km de long (in length, long)
Cette salle est 4 m de largeur (wide, in width)
La tour est 80 pieds de haut / hauteur (tall or in height)

The expression to express length, width, and height
être long de OR avoir un longueur de
être large de OR avoir un largeur de
être haut de OR avoir une hauteur de

*prepositions of time

*à to show exact time
à 5 heures
à lundi
à demain

*en to show more spread-out time
en mai
en automne
en 1995
(but au printemps)

*vers – around
Il va arriver vers 9 heures.

*en or dans
Dans is used to say (at the end of the) period of time after which the action will happen.
Je commencerai mes devoirs dans 2 heures.
Nous partirons dans 5 minutes.
Je serai prêt dans un moment.

En is used to say how long the action will take.
Paris ne se fait pas en un jour.
J’ai fait tous mes devoirs en une heure.
On a peint l’appartement en 3 jours.

*pendant or pour – both can mean “for”
Pendant indicates that the action has already finished. J’ai visité Paris pendant deux semaines.
Pour indicates that the action has not yet finished. Cet été, Sophie va aller au camp pour une semaine.

*by preposition


– can denote a purpose
une brosse à dents – toothbrush
une tasse à thé – teacup
une bouteille à vin – wine bottle

– can replace avec to emphasize that the 2nd word is a distinctive part of the first word / identifying factor of the first word
l’homme à barbe noire la fille aux yeux bleus
les patins à roulette la peinture à l’huile
le gateau au chocolat

– method of doing something
écrire au crayon
entendre à la radio
fait à la main

– à method of transport (things you ride on OR animal powered instead of machine powered)
à vélo
à pied
à dos d’âne

– être à or appartenir à – to belong to
Tous les bateaux sont à Binou.
Tous les bateaus appartiennent à Binou.
ça, c’est à moi.

*de

– some (du, de l’, de la, des)
some chocolate – du chocolat
some oranges – des oranges
some ice cream – de la glace

– quantities OF stuff – always quantity DE stuff
beaucoup de café
une tasse de café
trop de café
un verre d’eau
un kilo de farine
(the exceptions to this rule are la plupart des, bien des, and encore)
encore un verre
encore de l’eau

– de to show ownership
les chaussures de Sophie
le sac à dos du garcon

– de to show that the first noun is modified by the second noun
une robe de soie
un cours de français
un prof d’histoire
un homme d’affaires
le rideau de fer

– to show manner from which something happens
je meurs de faim
mort de fatigue

– more than / less than with numbers
plus de 3 chats
moins de $50

– when using an adjective with quelqu’un, personne, quelque chose, or rien, add a de between the noun and adjective
quelqu’un d’intelligent
personne d’amusant
rien d’intéressant

– when using the following terms
décoré de
muni de
orné de
plein de
garni de
couvert de

– dimensions
La rue est trois km de long – 3 km long or in length
Cette salle est quatre mètres de largeur – 4 m wide or in width
La tour est 60 pieds de haut – 60 feet in height, 60 ft tall

être long de 3 km OR avoir une longueur de 3 km
être large de 4 m OR avoir une largeur de 4 m
être haut de 60 pieds OR avoir une hauteur de 60 pieds

-to show differences in age or size
Georges est plus agé que moi de 2 ans.
Je suis plus grande que lui de 6 cm.

-to show earliness or lateness
Cette horloge avance de 5 minutes.
Ma montre retarde de 2 minutes.

*en

Usually means “in” in a more abstract sense. En is not used with an article except for the following
en l’air
en l’honneur de
en l’absence de
en l’an (2005)

– used with method of transport into which one enters / is machine powered.
en voiture
en train
en autocar

– to show what something is made out of
La maison est en carton, les escaliers sont en papier.

-used with disguised or treated as
Trotro s’est déguisé en monstre.
Il m’a traité en copain.

*chez – means at the house of, at the workplace of, within the works of, etc. Use stress pronouns when replacing people’s names.

chez-moi, chez-eux
chez le médecin, chez le dentiste
Sophie travaille chez Amazon
On trouvera cette citation chez Proust.

*par

by – Je passe par la banque.
Le roman a été écrit par Proust.

per – deux fois par jour

*toward

vers – used with physical, time
Ils arriveront vers 9h.

envers – used with attitude and behavior
Tu étais impoli envers elle.

*sur – on, on the subject of, also used with measurement

measurement – Cette chamber est 6m de long sur 5m de large.

out of – 4 sur 5 dentistes

donner sur – (for a house / apt) to look out over

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